Paranthropus

Paranthropus es un género extinto de homínidos bípedos, propios de África Oriental y meridional que vivieron entre 2,6 y 1,1 millones de años caracterizado por una gran robustez de la mandíbula y los molares. Los Paranthropus descienden probablemente del género Australopithecus. Sin embargo algunos autores lo consideran incluidos en el género de los Australopithecus y no como genero diferenciado. En este caso consideran a los Australopithecus como graciles debido a su construcción relativamente ligera, sobre todo en la cara y los dientes y a los paranthropus como australopithecus robustos en contraposición a los primeros. A pesar de todo ello, hay que indicar que los austrolophitecus eran dentalmente más robusto que los humanos modernos.

Como consecuencia de un cambio climático global, hace unos 2'8 millones de años los climas de África sufrieron oscilaciones climáticas cada vez más acentuadas, que determinaron una progresiva aridificación de los ecosistemas de la región oriental del continente. El retroceso del bosque, a expensas de la sabana, propició la selección de dos nuevas formas de homínidos, mejor adaptadas a los nuevos ambientes. Una de estas formas fue la representada por los parántropos y la otra fue la de los humanos.

Los paranthropus fueron unos homínidos especializados en consumo de productos vegetales coriáceos, propios de medios más abiertos y secos. Como consecuencia de esta adapltación alimentaria sus aparatos masticadores se fueron especializando. Constituido por grandes mandíbulas y molares con capa de esmalte muy gruesa, unos incisivos y caninos muy pequeños y unos premolares que se desarrollan como si se tratase de molares, y músculos poderosos en el aparato masticador, que se insertaban en una cresta sagital similar a la del gorila. Sus cerebros tenían entre 410 cm3 (similar a los australopithecus), los más tempranos y unos 500 cm3 el resto (P. Bonsai y Robustus). Estos últimos, por tanto, de un tamaño inferior al de los cerebros del género Homo, pero superior a los australopithecus.

Este tipo de homínido tuvo un relativo éxito adaptativo y a partir de la especie primigenia (Paranthropus aethiopicus ) aparecieron dos nuevas especies: Paranthropus robustus y Paranthropus boisei, éste último, el más especializado de los parathropus. Como consecuencia de su éxito adaptativo, los paranthropus fueron capaces de desbordar su región de origen (el este de África) y se extendieron hasta el sur del continente. Las especies esteafricanas, Paranthropus aethiopicus y Paranthropus boisei, han aparecido en yacimientos situados a lo largo del gran Rift valley, mientras que de la especie sudafricana (Paranthropus robustus) sólo se conocen yacimientos en cuevas, adonde llegaron debido a la acción de depredadores..

 

Situación de los principales yacimientos con fósiles de Paranthropus

Imagen original Nasa con licencia de dominio publico. Modificado por Ricardo Sánchez Montalvo Licencia (CC-BY-SA)

Curiosidades

La palabra Paranthropus fue acuñada por Robert Broom en 1938, que encontró fósiles y los clasificó en una nueva especie. Significa "al lado del hombre", siendo una rama lateral que no conduce a la aparición del genero Homo

Paranthropus vivió en un medio ambiente más seco que sus ancestros Australopithecus. Ante el cambio climático, las especies de éste género recurrieron a la especialización de su aparato masticador para poder sobrevivir en dicho medio. Así, con unas poderosas mandíbulas pudo tener acceso a raíces, tallos gruesos, etc. En cambio, el resto de su estructura corporal no varió prácticamente nada con respecto a sus antecesores Australopithecus.

Para saber más

Estatura de Australopithecus y Paranthropus.

A. afarensis: Hembra 106 cm / Macho 151 cm
A. africanus: Hembra: 115 cm / Macho: 138 cm
P. boisei: Hembra: 124 cm / Macho: 137 cm
P. robustus: Hembra: 110 cm / Macho: 132 cm
De manera general, son pequeños y con los brazos largos.existiendo un gran dimorfismo sexual entre especímenes machos y hembras

Volumen cerebral de Australopithecus y Paranthropus

Chimpancé: 300/400 cc
A. afarensis: 380-450 cc
A. africanus: 451 cc (425-515)
P.boisei: 521 cc
P. robustus: 530 cc
Los paranthropus tienen un volumen endocraneal algo superior a los australopithecus

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