LOS ALIMENTOS Y LOS NUTRIENTES

CONTENIDOS

Alimento es aquello que los seres vivos comen y beben para su subsistencia. El término procede del latín alimentum  y permite nombrar a cada una de las sustancias sólidas o líquidas que nutren a los seres humanos, las plantas o los animales. Los aliemntos contienen los nutrientes, sustancias sencillas capaces de ser absorbidas y que aliemntarán a nuestras células.

Los alimentos necesarios para obtener los nutrientes necesarios para nuestro organismo se agrupan en la rueda de alimentos.

Los nutrientes

Los nutrientes se clsifican en :

  • Nutrientes inorgánicos

El agua

Es el componente más abundante de nuestro organismo. Representa entre el 60 y el 80 % del peso corporal. Desempeña numerosas funciones: regula la temperatura del cuerpo, transporta sustancias por el organismo, ayuda a eliminar desechos, y es el medio donde se producen las reacciones químicas de las células. Aparte de la que bebemos, obtenemos agua de la mayoría de los alimentos, fundamentalmente de las frutas, las verduras y la leche.

Las sales minerales

La mayoría de los minerales realizan una función reguladora al participar en las reacciones químicas del organismo. Algunos tienen una función plástica o estructural, como el calcio y el fósforo, que constituyen la estructura de los huesos, o el flúor, presente en los dientes. Los minerales se encuentran en cantidades variables en todos los alimentos, pero principalmente en las frutas y las verduras.

Son iones inorgánicos indispensables para la realización de actividades vitales en el organismo. Su acción es muy específica. Su carencia provoca enfermedades graves.

  • Nutrientes orgánicos

Glúcidos

Los glúcidos o hidratos de carbono son los nutrientes más abundantes en los alimentos de origen vegetal.

Glúcidos sencillos: se digieren y absorben rápidamente, tienen sabor  dulce y abundan en las frutas y algunas verduras. Ejemplos: la glucosa, la fructosa, etc.

Glúcidos complejos: son grandes moléculas formadas por unidades de glúcidos sencillos. Destacan el almidón, presente en la patata, las legumbres y los cereales, y la celulosa, que aporta fibra vegetal.

Los glúcidos proporcionan energía. La oxidación de un gramo de azúcar proporciona 4 kilocalorías. Los más simples son los monosacáridos como la glucosa, la fructosa y la galactosa. Estos se unen de dos en dos y forman los disacáridos como la maltosa (glucosa-glucosa), la sacarosa (glucosa-fructosa) y la lactosa (glucosa-galactosa).

Cuando muchas (más de diez) moléculas de glucosa se unen forman un polisacárido como la celulosa, el almidón y el glucógeno. Por ejemplo, la patata tiene como sustancias de reserva el almidón. La pared celular de las células vegetales tiene como componente fundamental la celulosa y la reserva energética de los músculos animales es el glucógeno.

La celulosa no puede ser atacada por nuestro aparato digestivo, ese polisacárido recorre nuestro aparato digestivo y es el componente fundamental de lo que llamamos fibra, que regula nuestro tránsito intestinal y la absorción de nutrientes. El almidón es sustancia de reserva en vegetales y el glucógeno en animales.

La fibra alimentaria es el residuo de alimentos que no han sido digeridos por el aparato digestivo humano (no sólo son glúcidos): celulosa, pectinas, lignina, ceras (son un tipo de lípidos), etc. Ayudan a la absorción de agua, aumenta el volumen de las heces y ablanda su consistencia. Ayuda al movimiento del intestino.

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Lípidos

Los lípidos son un conjunto de sustancias muy diversas que desempeñan las tres funciones. Los lípidos más abundantes son las grasas, que tienen función energética y se depositan en las células del tejido adiposo, formando cúmulos de grasa debajo de la piel y entre los órganos.

Algunos lípidos tienen función plástica porque forman parte de las membranas celulares, como el colesterol, y otros tienen función reguladora porque actúan como vitaminas y hormonas.

  • Las grasas de origen vegetal se conocen como aceites (oliva, girasol, etc.).
  • Las grasas de origen animal suelen ser sólidas (mantequilla, manteca, tocino, etc.).

Los lípidos producen energía. La oxidación de un gramo de grasa proporciona 9 kilocalorías.

Aunque un gramo de grasa dobla en kilocalorías a un gramo de azúcar, para las células el combustible exclusivo es la glucosa. Así las grasas pasan por procesos de transformación hasta convertirse en ese monosacárido.

Los lípidos pueden contener ácidos grasos saturados e insaturados en su composición. Los saturados están presentes en alimentos de origen animal y algunos vegetales (palma y coco) y son, tomados en exceso, nocivos para la salud. Los insaturados están presentes en los animales marinos y en los vegetales, son mejores y convenientes para la vida.

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Proteínas

Las proteínas son grandes moléculas formadas por unas unidades más pequeñas, que se denominan aminoácidos. La mayoría de las proteínas tienen una función plástica, pues son los principales componentes de la estructura de las células.

Algunas proteínas desempeñan funciones reguladoras porque intervienen en las reacciones químicas (las enzimas), regulan ciertas actividades (las hormonas), transportan sustancias (la hemoglobina transporta el oxígeno), o nos defienden de enfermedades (los anticuerpos). Las proteínas se encuentran en:

  • En alimentos de origen animal: carnes, pescados, huevos.
  • En alimentos de origen vegetal: cereales, legumbres y frutos secos.

 

Las proteínas están formadas por estructuras básicas llamadas aminoácidos. Éstos se unen formando largas cadenas mediante enlaces peptídicos. En los alimentos existen veinte aminoácidos diferentes. Intervienen en funciones que son imprescindibles para la vida de la célula como: asegurar el crecimiento, reponer los tejidos dañados o desgastados, protegernos frente a enfermedades y regular la velocidad de las reacciones químicas de nuestro cuerpo.

Vitaminas

Las vitaminas tienen una función reguladora, intervienen en las reacciones químicas celulares y son imprescindibles para el crecimiento y el buen funcionamiento del organismo.

Las cantidades que necesitamos de vitaminas son pequeñísimas, pero su ausencia o déficit en la alimentación provoca la aparición de enfermedades carenciales. Las vitaminas se alteran con la luz y el calor.

Abundan en las frutas y las verduras frescas.

Las vitaminas son sustancias de origen orgánico necesarias, en pequeñas cantidades, para la digestión y utilización de los otros nutrientes. No aportan nada de energía.

Estos 7 grupos son:

Leche y sus derivados

Carnes, pescados y huevos

Patatas, legumbres y frutos secos

Verduras y hortalizas

Frutas

Pan, pastas, cereales y azúcar

Grasas, aceite y mantequilla

 
    
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